Home > Events > We live in a ‘Brave New World’

We live in a ‘Brave New World’

A Brave New World congres

Twee dagen lang dompelde Techionista’s Timna zich onder in de wondere wereld van AI, robots en ontmoette ze zelfs twee heuse cyborgs. En dat allemaal gewoon in Leiden. Daar vond namelijk voor de tweede keer het Brave New World-congres plaats. 

De grootste denkers, makers en creatievelingen komen op het Brave New World-congres samen om te praten over de impact van tech. Dat klinkt redelijk recht toe recht aan, maar dat is het uiteraard niet. Want komt de AI in mijn koelkast nu wel of niet de wereld overnemen? En x-ray vision is natuurlijk mega-cool, tot het in handen van een of andere perverseling valt. De vraag waar iedereen tijdens Brave New World steeds naar lijkt terug te keren is dan ook: Zijn wij als mensheid wel klaar voor deze ‘industriële revolutie on steriods’?

Een vraag die, zo was natuurlijk te verwachten, geen eenduidig antwoord kent. Maar die wel bere-interessant en vooral ook super belangrijk is om zo nu en dan te stellen. Want of je nou een techionista bent omdat je veel met tech werkt, of omdat je het gewoon leuk vindt om naar robothondjes te kijken; de tech waar wij dagelijks mee te maken hebben wordt steeds slimmer. En de revolutie lijkt steeds lastiger te stoppen.

Cyborgs?!

Dat laatste blijkt wel als op dag één Neil Harbisson en Moon Ribas het podium betreden. Het duo is beide cyborg, of zoals Neil het zegt: “I do not use technology, I am technology.” Neil werd kleurenblind geboren, maar vond een manier om kleuren te vertalen in geluidsgolven. Na jaren experimenteren en onderzoek heeft de ‘transhuman’ een antenne in zijn hoofd laten plaatsen waarmee hij kleuren kan horen. Bij Moon werd haar ‘verbetering’, zoals de twee cyborgs het zelf omschrijven, niet gedreven door een gemis maar eerder door nieuwsgierigheid. Want Moon kan nu dankzij implantaten in haar voeten de seismische activiteit van de aarde voelen. (I shit you not!) Dus als er ergens in Zuid-Amerika een aardbeving plaats vindt, dan weet Moon dat. Waar ter wereld ze ook is, want blijkbaar zijn die implantaten best gevoelig.

Cyborg Neil Harbisson kan kleuren horen dankzij de antenne in zijn hoofd.

Cyborg Neil Harbisson kan kleuren horen dankzij de antenne in zijn hoofd. Foto: Brave New World Conference/Annick Elzenga

Het klinkt zo misschien een beetje alsof er twee gekkies op dat podium stonden, en op een bepaalde manier is dat natuurlijk ook wel zo. Maar ik zag ook twee pioniers. Twee mensen die onbegrensd nieuwsgierig zijn naar daar waar de mens ophoudt en de technologie begint. En vooral twee mensen die niet geloven dat het een het ander hoeft uit te sluiten, maar zien hoe techniek en mens elkaar juist op een prachtige manier kunnen versterken. Want waarom warmen we nog steeds de aarde op, als we ons zelf met een implantaatje hier en een verwarmingselementje daar, kunnen verwarmen? Een betere wereld begint immers bij je zelf.

Die betere wereld keert de rest van het congres steeds terug. Van utopische visies van wat techniek voor de wereld kan betekenen, zoals in de visie van Neil en Moon, tot de dystopische overtuiging dat de Matrix toch echt onvermijdelijk is en dat AI ons allemaal komt halen (insert: ‘spannend filmmuziekje’).

De moraal van het verhaal

De presentatie van ingenieur en futuriste Nell Watson laat misschien nog wel het meest duidelijk zien waar het in deze twee dagen om draait, of misschien liever gezegd om zou moeten draaien: moraal. Want als we onze moderne techniek – in welke vorm dan ook – een moreel kompas kunnen meegeven, zijn al die ethische kwesties daarmee dan niet opgelost? Als niet alleen wij als mensen, maar ook onze tech wat liever voor elkaar is, komen we dan eindelijk in de buurt van die betere wereld? Als het aan Nell ligt dus wel. Door via machine learning AI kennis te laten maken met de sprookjes waar wij allemaal mee zijn opgegroeid, hoopt ze uiteindelijk een ethisch algoritme te ontwikkelen. ‘Machine learned ethics’ lijkt misschien een droom voor een verre en ietwat knuffelige toekomst. Echter, als we Microsofts Twitterbotje  Tay racistische uitingen kunnen laten twitteren, moeten we AI toch ook voor een betere wereld kunnen inzetten? En met beleefde hulprobots als Elvie en het gebruik van robots in de zorg, zijn we misschien dichter bij deze utopie dan we denken.

Maar ook bij de oplossingen van Nell kijkt al snel een ethische uitdaging om het hoekje. Want hoe universeel zijn onze waarden eigenlijk? Het lukt de EU niet eens om een passend, en mensenrechtelijk, vluchtelingenbeleid in te voeren, laat staan dat ze het eens kunnen worden over een morele standaard voor robots en AI. En voor welke AI moet dat dan worden toegepast? Moet mijn slimme koelkast weten dat hij niet (zomaar) een mens – of andere AI wat dat betreft – mag doden?

Na twee dagen geluisterd te hebben naar visionairs, neuro-wetenschappers, kunstenaars en filosofen weet ik nog steeds niet helemaal aan welke kant ik sta. Ik omarm de hulp die AI als Siri en mijn slimme agenda mij bieden, maar blijf angstig voor de data die ik deel. Ik vind het te gek dat uitgerekend Saoedi-Arabië robot Sophia het staatsburgerschap heeft toegekend, maar ben ondertussen als de dood voor de consequentie van het gebruik van AI en machine learning voor robots in het leger.

Kortom, we moeten nieuwsgierig blijven en pioniers als Neil, Moon en Nell omarmen. Want hoe het zich de komende jaren, maanden of zelfs weken ook zal ontwikkelen één ding is zeker: We live in a brave new world!

Beeld: Brave New World Conference/Annick Elzenga
You may also like
Techionista's Toekomst Café hosted by Google
Kom 27 oktober naar Techionista’s Toekomst Café | Hosted by Google!
Techionista's Toekomst Café
Techionista’s Toekomst Café: gelukkig hebben we de foto’s nog
Microsoft loves Techionista! DigiLadies was geweldig!
Techionista's Toekomst Café
NIEUW! Techionista’s Toekomst Café

1 Response

  1. Wat een geweldig verslag van zo’n veelzijdig congres, Timna! Later zullen we pas beseffen hoezeer wij getuigen waren van een belangwekkende scharnier in de tijd. Jammer dat er zo weinig social media inhaakten op dit congres, voor zover ik kon zien. Bijv. de VPROgids ging wel in op het cyborg-paar, maar zónder vermelding van ‘Brave New World’!

Leave a Reply